高麗人参が薬草として重宝された経緯は?

東洋医学の代表的生薬として、今では世界的に知られている高麗人参。いったい、いつ頃から人々の健康を守る生薬として認知されていたのでしょうか?

最古の医学書、前漢の『黄帝内経』歴史に残っている最古の医学書、前漢の『黄帝内経』や『急就章』にも記述されていることから考えると、恐らく先史時代から薬として用いられていたものと思われます。漢方の世界では霊薬、仙薬などと表現されており、非常に珍重されていたことから、古代より東アジアの王侯貴族に好まれていたことは明らか。これだけ長い歴史の中で生き残ってきたわけですから、経験的に高い効果が認められているのは言うまでもありません。

かつては“寿命を延ばす効果がある”とさえ言われていたようですが、これも決して大げさではありません。医学の発達していない時代には、多くの人が本来の寿命を全うする前に病気で亡くなっていたはず。そんな中、高麗人参の老化抑止効果、病気予防効果によって、天寿を全うできていたとしたら、昔の人の目には寿命が5年、10年延びたように見えたはずです。

一見して非科学的にも見える“寿命を延ばす効果”というのは、実は高麗人参の病気予防効果を示す証拠だったと言えるでしょう。予防医学という考え方が浸透した現在では、むしろ科学的に理解できる効用とさえ考えることが可能です。

日本ではいつ頃から用いられているの?

徳川家康も愛飲した高麗人参始めて高麗人参が日本に入ってきたのは、奈良時代のこと。当時、韓半島の根元付近に存在していた渤海という国から、聖武天皇への贈答品として届けられました。日本からは返礼として銀が送られ、高麗人参と銀を交換する形の貿易が長く続けられたと言います。

近世においても、江戸幕府を開いた徳川家康が高麗人参を愛飲していたことが有名。戦国時代、天下統一を目前に命を落とした織田信長の享年は49歳。家臣でありながら織田家の勢力を奪う形で天下を握るも強引な統治を行い、贅沢な暮らしをして自ら健康を害してしまった豊臣秀吉の享年は62歳でした。そんな中、徳川家康は健康に気を遣い75歳まで存命したことで安定的な統治機構を築くことに成功しました。30、40で亡くなる方も多かった戦国〜江戸時代に75歳というのは非常に長生き!江戸幕府を開いて200年の平和を築き上げることが出来たのは、家康の実力もさることながら、高麗人参の健康パワーのおかげという面もあるでしょう。

さらなる後、8代将軍、徳川吉宗の治世、とうとう日本でも高麗人参の栽培が開始され、日本の伝統医学でも積極的に用いられるようになっていきました。

時代は一気に飛んで20世紀。1960年あたりから高麗人参の科学的研究も進み始め、有効成分サポニンの抗酸化作用によるアンチエイジング効果、血行促進作用による冷え改善などに注目が集まっています。

高麗人参のサポニンの効果効能については『高麗人参に含まれるサポニンの効果効能』をご覧ください。

普通のニンジンとはどう違う?

あまり生薬の知識がない方ですと“料理に使う普通のニンジンとどう違うの…?”などといった疑問を持っている場合も多いでしょう。実を言うと、外見が多少似ていること、地中に埋まった根っこ部分を用いることくらいしか共通点はありません。

野菜のニンジンがセリ科なのに対し、高麗人参はウコギ科であり、そもそも別種の植物。日本語では人参という共通の名詞を用いて表現しますが、例えば英語ではニンジンがcarrot(キャロット)なのに対し、高麗人参はginseng(ジンセン)と呼ばれており、国際的にはもっと明確に区別されているようです。

せっかくですので、世界で薬用あるいはサプリメントとして用いられている人参の種類について、簡単に表にまとめることにしましょう。

種類 起源 根の形状 葉の枚数 サポニンの種類
高麗人参 韓半島 人型に近い形状 6枚 24〜32種類
西洋人参 北アメリカ 円錐型 5枚 14種類
三七人参 中国 小さな円錐型 7枚 15種類
竹節参 日本 竹型 5枚 8種類
三葉参 アメリカ東北部 球型 3枚 -
ヒマラヤ参 ネパール 球根型 5枚 -

主な健康成分とされるサポニンを何種類含んでいるか…という観点で見ると、高麗人参はやはり薬用とされてきただけあってダントツ!特に6年根を用いて、蒸気で蒸すなどの特殊加工を行った上級品、紅参は32種類のサポニンを含有しています。

免疫強化、疲労回復、記憶力向上、アンチエイジングといった複数の健康増進効果を最大限に用いるのであれば、この紅参を摂取するのがベストと断言できます!

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